Why Darwin matters

From Iaprojects

Original Article: English

Title: Why Darwin matters by Richard Dawkins

Source: http://richarddawkins.net/article,2236,Why-Darwin-matters,Richard-Dawkins


Why Darwin matters

Charles Darwin's On the Origin of Species changed the world. Here Richard Dawkins introduces a 34-page celebration of the book and its author, available FREE with tomorrow's edition of the Guardian

Charles Darwin had a big idea, arguably the most powerful idea ever. And like all the best ideas it is beguilingly simple. In fact, it is so staggeringly elementary, so blindingly obvious that although others before him tinkered nearby, nobody thought to look for it in the right place.

Darwin had plenty of other good ideas - for example his ingenious and largely correct theory of how coral reefs form - but it is his big idea of natural selection, published in On the Origin of Species, that gave biology its guiding principle, a governing law that helps the rest make sense. Understanding its cold, beautiful logic is a must.

Natural selection's explanatory power is not just about life on this planet: it is the only theory so far suggested that could, even in principle, explain life on any planet. If life exists elsewhere in the universe - and my tentative bet is that it does - some version of evolution by natural selection will almost certainly turn out to underlie its existence. Darwin's theory works equally well no matter how strange and alien and weird that extraterrestrial life may be - and my tentative bet is that it will be weird beyond imagining.

Explanation ratio

But what makes natural selection so special? A powerful idea assumes little to explain much. It does lots of explanatory "heavy lifting", while expending little in the way of assumptions or postulations. It gives you plenty of bangs for your explanatory buck. Its Explanation Ratio - what it explains, divided by what it needs to assume in order to do the explaining - is large.

If any reader knows of an idea that has a larger explanation ratio than Darwin's, let's hear it. Darwin's big idea explains all of life and its consequences, and that means everything that possesses more than minimal complexity. That's the numerator of the explanation ratio, and it is huge.

Yet the denominator in the explanatory equation is spectacularly small and simple: natural selection, the non-random survival of genes in gene pools (to put it in neo-Darwinian terms rather than Darwin's own).

You can pare Darwin's big idea down to a single sentence (again, this is a modern way of putting it, not quite Darwin's): "Given sufficient time, the non-random survival of hereditary entities (which occasionally miscopy) will generate complexity, diversity, beauty, and an illusion of design so persuasive that it is almost impossible to distinguish from deliberate intelligent design." I have put "which occasionally miscopy" in brackets because mistakes are inevitable in any copying process. We don't need to add mutation to our assumptions. Mutational "bucks" are provided free. "Given sufficient time" is not a problem either - except for human minds struggling to take on board the terrifying magnitude of geological time.

A certain kind of mind

It is mainly its power to simulate the illusion of design that makes Darwin's big idea seem threatening to a certain kind of mind. The same power constitutes the most formidable barrier to understanding it. People are naturally incredulous that anything so simple could explain so much. To a naive observer of the wondrous complexity of life, it just must have been intelligently designed.

But intelligent design (ID) is the polar opposite of a powerful theory: its explanation ratio is pathetic. The numerator is the same as Darwin's: everything we know about life and its prodigious complexity. But the denominator, far from Darwin's pristine and minimalist simplicity, is at least as big as the numerator itself: an unexplained intelligence big enough to be capable of designing all the complexity we are trying to explain in the first place!

Here may lie the answer to a nagging puzzle in the history of ideas. After Newton's brilliant synthesis of physics, why did it take nearly 200 years for Darwin to arrive on the scene? Newton's achievement seems so much harder! Maybe the answer is that Darwin's eventual solution to the riddle of life is so apparently facile.

Claims to priority were made on behalf of others, and by Patrick Matthew in the appendix to his work On Naval Timber, as was punctiliously acknowledged by Darwin in later editions of the Origin. However, although Matthew understood the principle of natural selection, it is not clear that he understood its power. Unlike Darwin and Alfred Russel Wallace, who hit on natural selection independently, prompting Darwin to publish his theory, Matthew seems to have seen selection as a purely negative, weeding-out force, not the driving force of all life. Indeed, he thought natural selection so obvious as to need no positive discovery at all.

Garbled versions

Although Darwin's theory can be applied to much beyond the evolution of organic life, I want to counsel against a different sense of Universal Darwinism. This is the uncritical dragging of some garbled version of natural selection into every available field of human discourse, whether it is appropriate or not.

Maybe the "fittest" firms survive in the marketplace of commerce, or the fittest theories survive in the scientific marketplace, but we should at very least be cautious before we get carried away. And of course there was Social Darwinism, culminating in the obscenity of Hitlerism.

Less obnoxious but still intellectually unhelpful is the loose and uncritical way in which amateur biologists apply selection at inappropriate levels in the hierarchy of life. "Survival of the fittest species, extinction of poorly adapted species" sounds superficially like natural selection, but the apparent resemblance is positively misleading. As Darwin himself was at pains to point out, natural selection is all about differential survival within species, not between them.

I'll end on a subtler legacy of Darwin's big idea. Darwin raises our consciousness to the sinewy power of science to explain the large and complex in terms of the small and simple. In biology we were fooled for centuries into thinking that extravagant complexity in nature needs an extravagantly complex explanation. Darwin triumphantly dispelled that delusion.

There remain deep questions, in physics and cosmology, that await their Darwin. Why are the laws of physics the way they are? Why are there laws at all? Why is there a universe at all? Once again, the lure of "design" is tempting. But we have the cautionary tale of Darwin before us. We've been through all that before. Darwin emboldens us - difficult as it is - to seek genuine explanations: explanations that explain more than they postulate.

Richard Dawkin FRS is the Charles Simonyi Professor of the Public Understanding of Science at Oxford. His latest book is The God Delusion

Terjemahan: Bahasa Indonesia

Judul: Mengapa Darwin Penting oleh Richard Dawkins

Diterjemahkan dari: http://richarddawkins.net/article,2236,Why-Darwin-matters,Richard-Dawkins

Mengapa Darwin Penting

Buku On the Origin of Species yang ditulis Charles Darwin telah mengubah dunia. Disini Richard Dawkins memperkenalkan perayaan 34-halaman buku tersebut dan penulisnya, tersedia GRATIS pada edisi Guardian besok.

Charles Darwin memiliki pemikiran besar, yang dapat dibuktikan sebagai pemikiran terbesar yang pernah ada. Dan seperti juga gagasan-gagasan besar lainnya, pemikiran ini secara menakjubkan ternyata sederhana. Malahan, sangat mendasar, sangat jelas dan nyata sehingga walaupun para pendahulunya telah menggali mendekati gagasan itu, tak terpikirkan oleh seorangpun untuk mencari jawabannya di tempat yang tepat.

Darwin memiliki banyak pemikiran bagus yang lainnya – contohnya teorinya yang cerdas dan tepat tentang bagaimana batu karang terbentuk – namun pemikiran besarnya atas seleksi alamlah, yang diterbitkan di dalam buku On the Origin of Species, yang memberikan dasar panduan bagi bidang biologi, yang merupakan dalil yang mengatur yang membantu segalanya masuk akal. Pengertian akan logikanya yang kejam dan indah adalah suatu keharusan.

Kekuatan seleksi alam tidak hanya menjelaskan tentang kehidupan di planet ini: sejauh ini dari semua teori yang pernah dikemukakan, seleksi alam adalah satu-satunya teori yang dapat, bahkan secara mendasar, menjelaskan kehidupan pada planet manapun. Jika terdapat kehidupan di tempat lain manapun di jagad raya – dan saya bertaruh tentatif bahwa memang ada – beberapa versi evolusi oleh seleksi alam akan hampir dapat dipastikan ternyata mendasari adanya kehidupan itu. Teori Darwin berlaku sama baiknya betapapun anehnya dan alien dan ganjilnya kehidupan di luar bumi itu – dan saya bertaruh tentatif bahwa keanehannya akan jauh diluar imajinasi.

Rasio Penjelasan

Tetapi apa yang membuat seleksi alam begitu istimewa? Sebuah pemikiran kuat diasumsikan terlalu kecil untuk menjelaskan banyak hal. Diperlukan banyak penjelasan untuk "hal rumit", sementara sedikit penggunaan dalam berbagai asumsi atau postulasi. Seleksi alam memberi banyak kejutan untuk usahamu menjelaskan. Rasio Penjelasannya – apa yang dijelaskannya, terbagi atas apa yang diperlukan untuk membuat asumsi dengan tujuan membuat penjelasan – adalah besar.

Jika ada diantara para pembaca yang mengetahui sebuah pemikiran yang memiliki rasio penjelasan yang lebih besar dari milik Darwin, mari kita dengarkan. Pemikiran besar Darwin menjelaskan seluruh kehidupan dan setiap konsekuensinya, dan itu berarti segala apapun yang memiliki lebih dari kompleksitas minimal. Itulah pembilang dari rasio penjelasan, dan itu besar jumlahnya.

Sedangkan angka penyebut dalam persamaan penjelasan adalah sangat kecil dan sederhana: seleksi alam, kelangsungan hidup gen-gen yang bukan merupakan kebetulan dalam kelompok-kelompok gen (jika dikatakan dalam istilah neo-Darwinian daripada istilah milik Darwin sendiri).

Anda dapat mereduksi pemikiran besar Darwin menjadi sebuah kalimat tunggal (sekali lagi, ini adalah sebuah cara modern dalam menjelaskan, bukan cara Darwin): "Jika disediakan waktu yang memadai, kelangsungan hidup turun-termurun berkelanjutan yang bukan merupakan kebetulan (yang adakalanya salah-tiru) akan menghasilkan kerumitan, keaneka ragaman, keindahan, dan dalam ilusi desain sangat persuasif sampai-sampai hampir tidak mungkin untuk dibedakan dari Intelligent Desain yang diciptakan sengaja." Saya telah meletakkan tanda kurung pada kalimat 'yang adakalanya salah-tiru' karena kekeliruan adalah hal yang tidak terelakkan dalam proses penggandaan manapun. Kita tidak perlu menambahkan mutasi pada asumsi-asumsi kita. "usaha" mutasional tersedia cuma-cuma. "Jika diberikan waktu yang memadai" juga bukan masalah – kecuali bahwa pikiran-pikiran manusia berjuang untuk menerima waktu geologis yang mengerikan besarnya.

Jenis Pikiran Tertentu

Adalah kekuatannya dalam menstimulasi ilusi desain yang membuat pemikiran besar Darwin tampak mengancam bagi jenis pikiran tertentu. Kekuatan yang sama menyusun rintangan terberat untuk dimengerti. Masyarakat secara alami ragu akan apapun yang sangat sederhana dapat menjelaskan begitu banyak. Bagi seorang pengamat naif kerumitan nan menakjubkan dari kehidupan, semua itu pasti telah dirancang dengan cerdasnya.

Akan tetapi Intelligent Design (ID) merupakan kutub berlawanan terhadap teori kuat: rasio penjelasannya menyedihkan. Pembilangnya sama dengan milik Darwin: segala yang kita ketahui tentang kehidupan dan kompleksitasnya yang tak terhingga. Namun penyebutnya, jauh dari keaslian Darwin dan kesederhanaan minimalis, setidaknya sama besarnya dengan pembilang itu sendiri: sebuah intelegensi tak terjelaskan yang cukup besar untuk dapat mendesain semua kompleksitas yang sedang berusaha kita jelaskan sejak awal!

Disini mungkin terdapat jawaban atas sebuah teka-teki yang membengkengi dalam sejarah pemikiran. Setelah sintesis fisika Newton yang brilian, mengapa diperlukan hingga 200 tahun bagi Darwin untuk sampai pada kancah itu? Pencapaian Newton tampak jauh lebih berat! Mungkin jawabannya adalah bahwa solusi akhir Darwin terhadap teka-teki kehidupan rupanya sangat lancar.

Tuntutan-tuntutan prioritas yang telah kita buat atas nama orang-orang lain, dan oleh Patrick Matthew dalam apendiks karyanya On Naval Timber, dengan sangat teliti diakui oleh Darwin dalam karyanya On Naval Timber, seperti yang secara spesifik diakui oleh Darwin dalam edisi-edisi The Origin setelahnya. Bagaimanapun, meskipun Matthew mengerti prinsip seleksi alam, tidak jelas apakah ia mengerti kekuatan prinsip itu. Tidak seperti Darwin dan Alfred Russel Wallace, yang tanpa terduga mendapatkan prinsip seleksi alam secara bebas, yang mendorong Darwin menerbitkan teorinya, Matther tampak memandang seleksi sebagai sesuatu yang semata-mata negatif, pemangkasan paksa, bukan pengendallian paksa seluruh kehidupan. Malahan, ia berpikir seleksi alam sangat jelas sehingga tidak diperlukan penemuan positif sama sekali.

Versi-versi yang diputarbalikkan

Meskipun teori Darwin dapat diterapkan pada kehidupan organik jauh diluar evolusi, saya hendak memberi tuntutan terhadap pengertian Universal Darwinism yang berbeda. Ini adalah penarikan dari beberapa versi seleksi alam yang diputarbalikkan kedalam setiap bidang wacana manusia yang ada, terlepas dari apakah itu mengena ataupun tidak.

Mungkin perusahaan-perusahaan yang "paling sehat"lah yang bertahan dalam pasar komersial, atau teori-teori yang paling tepatlah yang dapat bertahan dalam pasar ilmiah, namun kita seharusnya setidaknya sangat berhati-hari sebelum kita terbawa. Dan tentu saja dulu ada Social Darwinism, yang memuncak dalam kecarutan Hitlerism.

Tidak terlalu buruk namun tetap secara intelektual tidak membantu yakni cara yang goyah dan tidak kritis yang digunakan para ahli biologi amatir dalam mempergunakan seleksi pada tingkatan hierarki hidup yang tidak sesuai. "Kelangsungan hidup spesies yang paling baik, kepunahan spesies yang tidak dapat beradaptasi" sekilas terdengar seperti seleksi alam, namun kemiripan yang tampak itu jelas menyesatkan. Darwin sendiri merasa sakit hati untuk memaparkan, seleksi alam adalah tentang kelangsungan hidup dalam spesies, bukan diantara spesies.

Saya akan mengakhiri pemikiran Darwin pada legasi yang lebih halus. Darwin membangkitkan kesadaran kita pada kekuatan otot sains untuk menjelaskan sesuatu yang besar dan kompleks dalam kaitannya dengan sesuatu yang kecil dan sederhana. Dalam biologi kita terperdaya selama berabad-abad dalam anggapan bahwa kompleksitas tinggi dalam alam memerluna sebiah penjelasan yang luar biasa rumit juga. Darwin dengan sukses mengusir delusi tersebut.

Pertanyaan-pertanyaan mendalam yang masih tersisa, dalam fisika dan kosmologi, yang menunggu Darwin. Mengapa hukum-hukum fisika seperti itu adanya? Mengapa bahkan ada hukum-kuhum itu? Mengapa ada jagad raya? Sekali lagi, umpan "desain" itu menggoda. Namun kita memiliki kisah Darwin yang menghalangi di depan kita. Kita telah mengalami semua itu sebelumnya. Darwin membuat kita berani – yang memang sulit – untuk mencari penjelasan-penjelasan sejati: penjelasan-penjelasan yang menerangkan lebih dari yang dipostulasikan.

Richard Dawkin FRS adalah Charles Simonyi Professor of the Public Understanding of Science di Oxford. Buku terbarunya adalah The God Delusion.

Catatan Tambahan (dari penerjemahan)

  • tulis keterangan tambahan di sini
Personal tools