Meaning and Nothingness

From Iaprojects

Original Article: English

Title: Meaning and Nothingness A personal journey by James A. Haught


Young seekers of truth go through a phase of wondering whether life has any discernible meaning. Why are we here? Why is the universe here? Is there a purpose to it all? This is the ultimate question, overarching all others.

The seekers usually plunge into philosophy, and spend years sweating over "being" and "essence" and quibbling over how the mind obtains knowledge, how we determine reality, and how language shapes our comprehension. In the end, most emerge (as I did) with no better answer than when they began--and a feeling that they wasted a lot of time and effort. Omar Khayyam felt the same way nine hundred years ago:

Myself when young did eagerly frequent Doctor and saint, and heard great argument About it and about, but evermore Came out by the same door as in I went.

However, despite this futility, I think intelligent people can address the meaning-of-life question sensibly without bogging down in philosophical stewing and hair-splitting. That's what I'd like to do now: just spell out what's knowable, as I see it. The following is my personal, amateur view.

First, 90 percent of humanity--the religious believers-- don't need to ask the meaning of life. Their church tells them the answer. Priests and scriptures say a magical, invisible god created the universe and put people here to be tested, set rules of behavior for us to follow, and created a heaven to reward the rule-followers after they die and a hell to torture the rule-breakers after they die. Some supernatural explanation like this one is accepted by the vast preponderance of human beings.

But some of us can't swallow it, because there's no evidence. Nobody can prove that people continue living after death. Nobody can prove that people are tortured or rewarded in an afterlife--much less that any invisible spirits exist to do the torturing and rewarding.

Therefore, we uncertain people are doomed to be seekers, always searching for a meaning to life but never quite finding one. I've been going through it for half a century. Now, I think I can declare that there are two clear answers: (1) Life has no meaning. (2) Life has a thousand meanings.

First, the lack of meaning: as for an ultimate purpose or transcending moral order, all the great thinkers since ancient Greece have failed to find one. The best philosophical minds have dug into this for twenty-five centuries, without success. There have been endless theories, but no clear answer. Martin Heidegger concluded that we are doomed to live our whole lives and die without ever knowing why we're here. That's existentialism: all we can really know is that we and the material world exist.

As we learn scientific facts we realize that both the cosmos and our biosphere seem utterly indifferent to humanity, and care not a whit whether we live or die. Earthquakes and hurricanes and volcanoes don't give a damn whether they hit us or miss us. Tigers, tapeworms, and bacteria consider us food.

As for morality, I don't think any exists, independent of people. There are merely rules that cultures evolve for themselves in their attempt to make life workable.

Conservatives speak of "natural law," but there is none. If Ku Klux Klansmen lynch a Black man from a limb, the tree doesn't care. Neither do the squirrels and birds in the branches. Neither do the sun or moon above. Nature doesn't care. Only people care.

Or consider human rights. Thomas Jefferson said all people "are endowed by their Creator with certain unalienable rights." But I think Jefferson was wrong. There's no evidence that any Creator endowed anyone with any God-given rights. What unalienable rights were enjoyed by African Blacks who were sold into slavery--including those on Jefferson's Monticello plantation? What God-given rights were assured the six million Jews sent to Nazi death camps? Or the one million middle-class Cambodians murdered by Pol Pot's peasant army? Or the one million Tutsis killed by Hutus? Or Ulster children killed by Catholic and Protestant bombs? Or Hiroshima residents in 1945? Or around one million women burned as witches by the Inquisition?

What was the meaning of life to the millions dying of AIDS, the millions who died in the 1918 flu epidemic or in the Black Plague, or the nine hundred who gave cyanide to their children at Jonestown, or the ninety who burned with their children in the David Koresh compound? What meaning existed for thousands of Hondurans drowned in hurricane floods a couple of years ago? Or those sixteen Scottish kindergarteners who were massacred by a psycho with pistols? Or the two thousand American women killed by their husbands or lovers every year? Or the twenty thousand victims the Aztecs sacrificed annually to the invisible flying serpent? Or the twenty thousand whom the Thugs strangled on behalf of the goddess Kali?

Meaningless, senseless, pointless--all these horrors have a grotesque absurdity about them. Words like purpose, rights, and morals simply don't apply. Evils like these make it obvious by simple logic that there is no all-loving, all-merciful, all-compassionate, father god. Common sense proves that the beneficent modern god is a fantasy who doesn't actually exist.

In his book Consilience, the great Harvard sociobiologist E.O. Wilson pointed out that there are two fundamental ways of looking at reality: empiricism, believing only what evidence tells you; and transcendentalism, believing that a divine or cosmic moral order exists independent of humanity. If any proof ever upholds the latter, he said, "the discovery would be quite simply the most consequential in human history."

So much for the recognition that life is meaningless. Now for the realization that is has many meanings.

Obviously, the reality of physics, chemistry, biology, atoms, cells, matter, radiation--nature, in other words--imposes a physical order upon us. We can't escape the laws of nature that govern animals on an orbiting planet. Death is stronger than we are; we can't prevent it. Therefore, whatever meanings exist must apply to the temporary period while we live.

Clearly, there's a physical and psychological purpose to life. Our bodies need food, and clothing, and shelter, and health, and affectionate comfort, and security from violence and theft, and so forth. We also need gregarious social reaction with people around us. And we need democratic freedoms so we can speak honestly without fear of punishment, and justice so we won't be treated cruelly. These are the humanist purposes of life: to provide better nutrition, medicine, housing, transportation, education, safety, human rights, and all the other needs of people.

To attain this humanist "good life," the species has a strong need to raise intelligent, healthy, affectionate, responsible children. Sometimes, I think the single biggest purpose in life is raising good kids.

I think we all endorse this biological/psychological meaning of life. We believe in preventing war, curing disease, ending hunger, improving literacy, reducing crime, averting famines, and taking all the other steps that make life pleasant--until death takes us. However, aside from this "housekeeping" type of purpose, is there any greater meaning that transcends our human needs? I don't think so. At least, I've never been able to find any proof of it. We simply must try to make life as good as possible, and avoid horrors, and care about people, and have fun, even though we know that oblivion is coming.

Make hay while the sun shines, because darkness is on its way. Carpe diem: seize the day for now; live fully while you can. Omar Khayyam saw the folly of aggrandizing oneself, because ill fortune or sickness and death soon wipe one out. Praying for heaven after death struck him as even greater folly: "Fools, your reward is neither here nor there." So Omar's solution was to take comfort in verses, wine, and his lover "beside me singing in the wilderness--and wilderness is paradise enough." About 1,400 years before him, the great Greek skeptic Epicurus felt the same way.

So there you have it: We who are not orthodox religious believers can't find any underlying reason for existence. And we know that death looms ahead. So we must make the interval as enjoyable as possible while we're here. This view of life's purpose was summed up a few years ago by the title of a Unitarian seminar: "Dancing Over the Dark Abyss." And Zorba the Greek taught us, What is life, if not to dance?


  1. Omar Khayyam, The Rubaiyat.
  2. Actually, I can know only one thing with absolute certainty: that my mind exists and is receiving impressions. Descartes stated this truth as "Cogito, ergo sum": I think, therefore I am. Hypothetically the images, sounds, feelings, etc., in my consciousness could be illusions, like artificial inputs to a brain in a laboratory tank, and the entire objective world fictitious. Though we can't be totally sure of the validity of the sense impressions reaching our minds, we all nonetheless presume that external people, places and things actually exist. Their existence seems verified by our thousands, even millions, of encounters with them in our activities. We base our whole lives, and our search for knowledge, on this presumption that they are real.

James A. Haught is a senior editor at Free Inquiry and editor of the Charleston (West Virginia) Gazette.

Terjemahan: Bahasa Indonesia

Judul: Arti dan Ketiadaan oleh James A. Haught

Diterjemahkan dari:

Arti dan Ketiadaan

Orang muda pencari kebenaran berjalan melalui tahap bertanya-tanya apakah hidup memiliki arti yang nyata. Mengapa kita disini? Mengapa alam semesta disini? Apakah ada tujuan dari semua ini? Ini adalah pertanyaan terakhir, meliputi yang lainnya. Para pencari biasanya terjun dalam filsafat, dan menghabiskan bertahun-tahun bersusah payah membahas "keberadaan" dan "esensi" dan berdebat tentang bagaimana pikiran mendapatkan pengetahuan, bagaimana kita menentukan realitas, dan bagaimana bahasa membentuk pengertian kita.

Pada akhirnya, sebagian besar muncul (seperti yang terjadi pada saya) dengan jawaban yang tidak lebih baik dari ketika memulai -- dan perasaan bahwa mereka telah memboroskan banyak waktu dan usaha. Omar Khayyan merasakan hal yang sama sembilan ratus tahun yang lalu:

Diriku ketika muda bersemangat mengunjungi mahaguru dan santo, dan mendengarkan perdebatan agung Tentang ini dan itu, namun selamanya Muncul dari pintu yang sama seperti saat ku masuk

Bagaimanapun, meski sia-sia, saya pikir setiap orang cerdas dapat menunjuk pertanyaan mengenai arti hidup dengan rasional tanpa berkutat dalam rincian filosofis dan argumen. Itulah apa yang akan saya lakukan sekarang: hanya mengatakan apa yang dapat diketahui, sebagaimana saya melihatnya. Berikut adalah pandangan pribadi saya yang bersifat amatir.

Pertama, 90% umat manusia -- penganut agama -- tidak perlu bertanya mengenai arti hidup. Gereja mereka memberi mereka jawaban. Pendeta dan kitab suci mengatakan bahwa Tuhan yang magis, tak terlihat, menciptakan alam semesta dan menempatkan manusia disini untuk diuji, menetapkan peraturan untuk perilaku kita guna diikuti, dan menciptakan surga sebagai balasan bagi mereka yang mengikuti petunjuk setelah mereka mati serta neraka untuk tempat penyiksaan bagi pelanggar perintah setelah mereka mati. Beberapa penjelasan supernatural seperti ini diterima oleh mayoritas luas manusia.

Namun sebagian dari kita tidak dapat menelannya, karena tidak ada bukti. Tak seorangpun pernah membuktikan bahwa manusia terus hidup sesudah kematian. Tak ada yang dapat membuktikan bahwa manusia disiksa atau diberikan balasan atas kebaikannya di dunia kematian -- juga tidak bahwa ada jiwa tak terlihat yang menyiksa dan memberi balasan.

Oleh karenanya, manusia yang tak mudah diyakinkan, yang dikutuk menjadi pencari kebenaran, selalu mencari arti hidup namun tidak pernah menemukannya. Saya telah melaluinya selama setengah abad. Sekarang, saya pikir saya dapat menyatakan bahwa terdapat dua jawaban jelas: (1) Hidup tak memiliki arti. (2) Hidup memiliki ribuan arti.

Pertama, kurangnya arti: tentang tujuan akhir atau transcending moral order, semua pemikir besar sejak zaman Yunani kuno telah gagal menemukannya. Telah ada teori tak terbatas, tapi tak ada jawaban jelas. Martin Heidegger menyimpulkan bahwa kita dikutuk untuk menghidupi seluruh hidup kita dan mati tanpa pernah mengetahui mengapa kita disini. Itulah eksistensialisme: semua yang sungguh-sungguh dapat kita ketahui ialah bahwa kita dan dunia material ada (eksis).

Ketika kita mempelajari fakta ilmiah kita menyadari bahwa kosmos dan biosfir kita tampak sangat tak peduli dengan kemanusiaan, dan tak peduli apakah kita kita hidup atau mati. Gempa bumi, topan dan letusan gunung berapi tak peduli apakah mereka mengenai atau tidak mengenai kita. Singa, cacing pita, dan bakteria menganggap kita makanan.

Mengenai moralitas, saya tidak berpikir hal itu ada terlepas dari manusia. Itu hanyalah peraturan-peraturan yang dikembangkan kebudayaan untuk diri mereka sendiri dalam upayanya untuk membuat hidup dapat berjalan baik.

Kaum konservatif berbicara mengenai "hukum alam", namun sebenarnya tidak ada. Jika orang Ku Klux Klan menggantung orang hitam di cabang sebuah pohon, pohon tak peduli. Tidak juga tupai dan burung-burung di dahan. Tidak juga matahari atau bulan di atas. Alam tak peduli. Hanya manusia peduli.

Atau pikirkan hak-hak manusia. Thomas Jefferson mengatakan bahwa semua orang "diberikan oleh Pencipta mereka dengan hak-hak yang tidak dapat diambil atau dirampas." Tapi saya pikir Jefferson salah. Tidak ada bukti bahwa Pencipta mengkaruniai seseorang dengan suatu hak-hak yang diberikan Tuhan. Hak-hak tak terampas apa yang dinikmati oleh orang hitam Afrika yang dijual ke perbudakan -- termasuk mereka yang terdapat di perkebunan Monticello Jefferson? Hak-hak pemberian Tuhan apa yang menjamin enam juta bangsa Yahudi ke kamp kematian Nazi? Atau sejuta kelas menengah Kamboja yang dibunuh tentara petani Pol Pot? Atau satu juta suku Tutsi yang dibunuh Hutu? Atau anak-anak Uster yang dibunuh oleh bom kaum Katolik dan Protestan? Atau penduduk Hiroshima pada tahun 1945? Atau sekitar satu juta perempuan yang dibakar sebagai penyihir oleh Inkuisisi?

Apakah arti hidup bagi jutaan yang sekarat karena AIDS, jutaan yang mati karena epidemi flu tahun 1918 atau Wabah Hitam, atau 900 orang yang memberikan sianida kepada anak-anaknya di Jonestown, atau 90 orang yang terbakar dengan anak-anaknya di kamp David Koresh? Apa arti yang ada bagi ribuan rakyat Honduras yang tenggelam dalam badai banjir dua tahun yang lalu? Atau enambelas murid taman kanak-kanak yang dibunuh oleh seorang psikopat dengan pistol? Atau dua ribu perempuan Amerika yang dibunuh oleh suami atau kekasihnya setiap tahun? Atau dua puluh ribu bangsa Aztec yang setiap tahun dikorbankan untuk ular terbang yang tak terlihat? Atau dua puluh ribu yang dicekik kaum Thugs untuk dewi mereka Kali?

Tak berarti, tak berguna (senseless), pointless -- semua horror ini memiliki absurditas yang fantastis tentangnya. Kata-kata seperti tujuan, hak, dan moral tak dapat dipakai. Kejahatan seperti ini membuat jelas dengan logika sederhana bahwa tidak ada Tuhan ayah yang maha kasih, penyayang, pengampun. Akal sehat membuktikan bahwa Tuhan dermawan modern adalah fantasi yang sebenarnya tidak ada.

Dalam bukunya Consilience, ahli sosiobiologi besar E.O. Wilson menunjuk bahwa terdapat dua cara mendasar dalam melihat realitas: empirisme, hanya mempercayai apa yang diberikan oleh bukti, dan transendentalisme, mempercayai bahwa ketuhanan or hukum (order) moral kosmik eksis terlepas dari manusia. Jika ada bukti yang pernah mendukung yang terakhir, katanya, "Penemuan akan menjadi sangat berarti dalam sejarah manusia".

Cukup untuk pengenalan bahwa hidup adalah tak berarti. Sekarang untuk realisasi bahwa hidup memiliki banyak arti.

Jelas, realitas fisika, biologi, kimia, atom, sel, zat, radiasi -- alam, dengan kata lain -- memaksakan keteraturan fisik pada kita. Kita tidak dapat melarikan diri dari hukum alam yang mengatur bintang-bintang pada planet yang mengorbit. Kematian lebih besar dari kita; kita tidak dapat mencegahnya. Karenanya, apapun arti yang ada harus digunakan untuk waktu sementara sewaktu kita hidup.

Jelas, terdapat tujuan fisik dan psikologis untuk hidup. Tubuh kita memerlukan makanan, pakaian,tempat berlindung, kesehatan, kenyamanan kasih sayang, dan keamanan dari kekerasan dan pencurian, dan seterusnya. Kita juga memerlukan hubungan dan reaksi sosial yang bersahabat dengan orang-orang di sekitar kita. Dan kita memerlukan kebebasan demokratis agar kita dapat bicara jujur tanpa takut hukuman, dan hukum supaya kita tidak akan diperlakukan secara kejam. Ini adalah tujuan humanis dalam hidup: untuk memberikan nutrisi yang lebih baik, obat-obatan, perumahan, transportasi, pendidikan, keamanan, hak asasi, dan kebutuhan manusia lainnya.

Untuk mencapai "kehidupan baik" humanis, manusia memiliki kebutuhan tinggi untuk membesarkan anak-anak yang cerdas, sehat, perhatian, dan bertanggung jawab. Kadangkala, saya berpikir bahwa satu-satunya tujuan terbesar dalam hidup ini ialah membesarkan anak-anak yang baik.

Saya pikir kita memberi persetujuan mengenai arti hidup secara biologis psikologis. Kita percaya dalam hal mencegah peperangan, menyembuhkan penyakit, mengakhiri kelaparan, meningkatkan literasi, mengurangi kejahatan, menghindari kekurangan makan, dan mengambil tindakan-tindakan lain yang membuat hidup menyenangkan -- sampai kematian mengambil kita. Bagaimanapun, disamping dari tujuan berjenis "pekerjaan rumah tangga", adakah arti yang lebih besar yang melampaui kebutuhan manusia? Saya pikir tidak. Paling tidak, saya tidak pernah dapat menemukan bukti apapun tentang itu. Kita hanya harus mencoba membuat kehidupan sebaik mungkin, dan menghindari horror, dan perhatian pada orang lain, dan membuat kegembiraan, meskipun tahu kekaburan sedang menjelang.

Tanam jerami selagi matahari bersinar, karena kegelapan menjelang. Carpe diem: renggut hari untuk saat ini; hidup sepenuhnya selagi anda bisa. Omar Khayyam melihat kebodohan dari mengagungkan diri sendiri, karena kebangkrutan atau sakit akan segera menghapus seseorang:"Bodoh, balasanmu tidaklah disini atau disana". Jadi penyelesaian Omar adalah mencari kesenangan dalam puisi, anggur, dan kekasihnya "disampingku menyanyi dalam hutan belantara -- dan hutan belantara cukup surgawi." Sekitar 1400 tahun sebelum dia, skeptik besar Yunani Epicurus merasakan hal yang sama.

Jadi ini yang anda dapat: Kita yang bukan kaum ortodoks religius tidak dapat menemukan alasan yang mendasari eksistensi/keberadaan. Dan kita tahu bahwa kematian merangkak di depan. Jadi kita harus membuat masa antara sebaik mungkin sementara kita disini. Pandangan akan tujuan hidup seperti ini diringkaskan beberapa tahun yang lalu oleh judul seminar Unitarian:"Menari di Ngarai Gelap". Dan Zorba Yunani mengajar kita, Apakah hidup, jika bukan untuk menari?

Catatan Tambahan (dari penerjemahan)

  • tulis keterangan tambahan di sini
Your Ad Here
Personal tools